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La historia del millonario yanqui que compró islas para protegerlas y donarlas

Haciendo kayak por Entre Ríos, Gilbert Butler descubrió islas en las que vio potencial para crear un circuito de ecoturismo. En esta nota publicada en el diario montevideano El País se cuenta la historia de la donación del filántropo ambiental.

 

Por MARINA MALEK (*)

En la última semana una noticia sorprendió: el multimillonario Gilbert Butler, creador de Butler Conservation Inc., y a través de la ONG Ambá, tiene el compromiso de compra de tres islas del Río Uruguay con el objetivo de que sean utilizadas para el ecoturismo y la conservación de la zona y que serán donadas al Estado uruguayo. Esto se hizo con el esfuerzo también de las organizaciones internacionales Wildlife Conservation Society Argentina y Cono Sur, The Nature Conservancy (TNC) y Banco de Bosques.

“Desde Ambá tenemos hace varios años vínculo con lo que era la Conservation Land Trust, organización creada por Douglas y Kristine Tompkins, que fueron los encargados de traer a esta parte del mundo el sueño de potenciar y crear parques y, al mismo tiempo, a las economías locales alrededor de parques nacionales en Sudamérica”, explicó el director de Ambá, Maximiliano Costa a El País.

Estas fundaciones trabajan hace muchos años en Chile y Argentina donde compran la tierra a privados y luego la donan a los estados para convertirlas en parques nacionales. “Entre las personas que convencieron e inspiraron está Gilbert Butler. Hace varios años él comenzó sus proyectos en el Cono Sur”, destacó Costa.

Desde 2014, Ambá trabaja en proyectos de conservación en las Sierras del Este y fue en un viaje para encontrarse con el equipo de Rewilding Argentina que llegó la propuesta de trabajar con proyectos de este estilo.

“Para nosotros era un sueño. Al mismo tiempo nos pusimos en contacto con Emiliano Ezcurra, de Banco de Bosques, para pensar en cómo este tipo de actividades podrían convertirse en políticas de Estado como sucede en Argentina y Chile en los que este tipo de iniciativas trascienden quién está en el poder y se trabaja para que los parques nacionales sean un actor más en todos estos países”, añadió.

Gilbert Butler visitó El Potrero, una reserva privada de Entre Ríos con 18.000 hectáreas frente al parque Esteros de Farrapos. “Allí vio la oportunidad de generar un corredor biocultural, considerando que el ecosistema no tiene fronteras y nos contactó. Todo sucedió en cuestión de dos meses y ya pasaron dos años”, relató Costa.

Tras una importante evaluación, muchas reuniones y una visita, el proyecto se concretó.

“A través de la ONG internacional Wildlife Conservation Society que la Butler Conservation Inc. baja los fondos en Sudamérica pudimos concretar este Proyecto Islas y Canales Verdes del Río Uruguay”, remarcó.

En las tres islas que se donarán al Estado uruguayo se construirán refugios y senderos de gran calidad orientados a los interesados en practicar kayak y así desarrollar las economías locales de los pueblos de la zona desde San Javier hasta Nuevo Berlín en el departamento de Río Negro.

Vista aérea de las islas del Río Uruguay. Foto Mauricio Olivera.

El proyecto fue declarado de interés departamental y nacional por los ministerios de Turismo y Medio Ambiente del Uruguay.

La visión de Butler Conservation

Carl Carlson, arquitecto y director de Infraestructura de Butler Conservation Inc., explicó a El País que Gilbert Butler invierte en tierras para su conservación desde hace más de dos décadas y sus proyectos incluyen espacios en Estados Unidos, Canadá, África oriental y Sudamérica.

“Este proyecto comenzó hace algunos años cuando el señor Butler visitó El Potrero en Entre Ríos. Como kayaker vio el potencial que tenía el punto como locación para la conservación y el ecoturismo”, señaló Carlson.

El trabajo con Ambá consistió en identificar las islas que eran privadas. “Gilbert Butler ve esto como una oportunidad de proteger un valioso hábitat en ambas márgenes del Río Uruguay donde la agricultura está muy desarrollada. Queda muy poco monte nativo en la zona”, destacó Carlson.

Al mismo tiempo, lo ve como una oportunidad para el desarrollo de pueblos como San Javier y Nuevo Berlín.

“Es una zona hermosa, que está cerca de Montevideo y Buenos Aires. Cuando estás en los canales entre las islas se sienten como si fueran sitios muy remotos que nunca tuvieron presencia humana”, concluyó.

Importancia para el ecosistema

El biólogo Inti Carro trabaja junto a Raúl Chumillo, ornitólogo, y César Justo y César Fagúndez, expertos botánicos, desde el punto de vista de la investigación y conservación de la zona. “Nuestro trabajo para la conservación está enfocando el tema de la botánica y las aves de las islas, que eran un punto que en el Plan de Manejo de Áreas Protegidas no se había desarrollado tanto porque se enfocaron en estos temas”, explicó Carro a El País.

Lacalle Pou con Gilbert Butler. Foto: Presidencia.

Destacó que el Río Uruguay, desde el extremo norte hasta su desembocadura, alberga 1.000 especies vegetales. Entre ellas la Sejania herteri, que es una planta trepadora de interés para la conservación que el equipo de expertos encontró en las islas.

Además, se detectó la presencia de al menos 256 especies de aves de las 523 descritas para Uruguay en la actualidad. Entre ellas, algunas de importancia como el águila pescadora (Pandion haliaetus) o el halcón peregrino (Falco peregrinus), entre otras.

Quién es Butler

Fanático del kayak, el millonario estadounidense Gilbert Butler (84 años) encontró en un conjunto de islas del Río Uruguay un lugar especial. Allí, en los canales formados sobre las costas de Nuevo Berlín y San Javier, estuvo la semana pasada con el presidente Luis Lacalle Pou, y es la zona en la que este empresario retirado, exigente y detallista según quienes lo trataron, desarrollará un proyecto que empezó a pensar hace dos años.

Gilbert Butler y Luis Lacalle Pou en la recorrida en kayak por el río Uruguay. Foto: Juan Artola.

Butler, que hizo su fortuna mediante negocios con fondos de pensión, destina parte de su dinero en la conservación de áreas naturales, y su peripecia en la región, que ya incluye proyectos en el sur argentino y en Chile, ahora tiene como centro la donación de tres islas al sistema de áreas protegidas para que turistas hagan kayakismo.

Butler generó su fortuna a través del manejo de fondos de inversión en Estados Unidos, donde en 1979 fundó su empresa Butler Capital Corporation. Allí trabajó hasta 2005 con corporaciones e inversores particulares, pero desde ese año concentró su actividad en su fundación Butler Conservation, según la organización.

El hombre desembarcó en Argentina por su cercanía con la familia Tompkins, otros filántropos que apoyaron parques nacionales en países vecinos. Ahora, en Uruguay, trabaja junto a la ONG Ambá, que se encarga del proceso de compra de las 500 hectáreas y la instalación del proyecto, dijo a El País el coordinador de la organización Maximiliano Costa.

El proyecto total comprende la donación de seis islas bajo la idea de un parque binacional. A Uruguay donará las islas Pingüino, Chala y Basura, al tiempo que a Argentina las islas Dolores, San Genaro y Campichuelo.

(*) Artículo publicado en el diario El País de Montevideo el jueves 20 de enero de 2022.

 

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